İvan'ın Çocukluğu'nda da olduğu gibi, filmin asıl karakteri Rusların savaş filmlerindeki kahraman tiplemesi değildir. Tarkovski'nin filminde, Nazilerin işgaline karşı kahramanca savaşan komünist ordunun vatansever bir genci olma vasfı arka planda bırakılarak onun yerine canlı bir varlık, bir insan, erken büyümeye maruz bırakılmış yalnız bir çocuk, içine kapanık ve karamsar karakterleri ile yakın plandadır. O geleceği yıllar önce kaybetmiş, tek yolu nihayetinde ölüm olan bir çocuk insandır.